Pop-Star der Wissenschaft, streitet mit Boris Johnson

„Wir müssen uns auch die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen“: Wenn Dame Mary Beard erklärt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenfans.

Daniel Hambury / Imago

Sie will einen Cappuccino und kommt gleich zur Sache. Als ich fragte, wie man eine Dame anspricht, die eine Dame Commander des Order of the British Empire ist, lachte Mary Beard als Antwort. “Ich bin Mary”, sagt sie, sitzt am Fenster der Hotelbar im Zürcher Universitätsviertel und fragt, wie lange das Gespräch noch dauern wird. Es ist erst kurz vor Mittag, aber Dame Mary ist müde. Sie holt tief Luft und streicht sich ihr langes weißes Haar aus der Stirn. Es war spät in der Nacht zuvor. Der Cambridge-Historiker hielt einen Vortrag am Centre for Classical Studies der Universität. Thema: “Haben Klassiker eine Zukunft?”. Jetzt steht ein Workshop mit Studenten auf dem Programm: „Der soll ganze vier Stunden dauern“, stöhnt sie.

Mary Beard ist ungeduldig. Verschwenden Sie einfach keine Zeit, auch wenn die Zeit, mit der sie es zu tun hat, weit zurückliegt. Ungefähr zweitausend Jahre. Ganz weg sei sie aber nicht, sagt sie. Die Formen, in denen sich Macht und Herrschaft in Europa darstellen, zum Beispiel: alles aus dem alten Rom. Säulen, Inschriften, Porträtbüsten. Am liebsten aus Marmor, weiß auf weiß. “Die Menschen sind noch heute fasziniert von den römischen Kaisern”, sagt sie, “und vergessen, wie viele von ihnen ermordet wurden.” Das war nicht so genial. “Und ehrlich gesagt waren die meisten sehr mittelmäßige Herrscher.”

Es ist keine Offenbarung, aber es ist typisch für Mary Beard. Sie scheut sich nicht, den Firnis zu zerkratzen, der die Antike über Jahrhunderte bedeckt hat, auch wenn das Unangenehme darunter zum Vorschein kommt: Frauenfeindlichkeit, Sklaverei, Gewalt. „Ja“, sagt Beard, „die klassische Antike ist nicht ‚divers‘. Sie war weiß und männlich. Sie war gewalttätig.

Duell mit Boris J.

„Das kann man nicht beschönigen“, sagt Mary Beard. Natürlich basierten die alten Gesellschaften auf Sklaverei. Und obwohl es Ausnahmen gab, lebten die meisten Sklaven ein erbärmliches Leben. “Aber wie ist es heute?” sie fragt: “Vielleicht gibt es ja noch so etwas wie Sklaven.” Menschen, ohne die die Gesellschaft nicht funktionieren würde, die aber nicht zur Gesellschaft gehören. Wir sollten uns nicht zu viel vorstellen.”

Beard ist Professor für alte Geschichte. Aber sie ist nicht nur Wissenschaftlerin, sondern eine „öffentliche Intellektuelle“. Sie bezieht Stellung zu politischen Themen, insbesondere zum Feminismus, twittert, moderiert TV-Shows, schreibt Kolumnen für Zeitungen, einen Blog und regelmäßig Bestseller zur römischen Geschichte. Ihr Manifest „Women & Power“ über Frauenfeindlichkeit und Sexismus in der Antike oder die Essaysammlung „Confronting the Classics“, in denen sie beispielsweise danach fragt, was ein Römer tat, als er kaputt war oder ob Sappho sich jemals die Zähne geputzt hat, sind bereits geworden Klassiker.

Mary Beard ist der Popstar der Archäologen. Sie hat Dutzende von akademischen Ehrungen erhalten, wurde 2018 zum Mitglied des Order of the British Empire ernannt und erhielt letzte Woche den Times Higher Education Lifetime Achievement Award, eine der renommiertesten Auszeichnungen in der Wissenschaft. Sie inszeniert sich gerne. Und gut. Wenn sie vor Publikum steht, zieht sie es durch. Vor einigen Jahren zum Beispiel, als sie sich öffentlich mit Boris Johnson stritt.

Ein YouTube-Video dokumentiert das Rededuell „Griechenland vs. Rom“, das 2015 in der Westminster Central Hall in London stattfand. Der New Statesman nannte es „den Kampf der Titanen“. Beard plädierte leidenschaftlich für das alte Rom. Johnson, der die Klassiker studierte und damals Lord Mayor von London war, tat alles, um sich dagegen zu wehren. Er nannte die Römer „Bastarde“ und stellte die Griechen als die feinere, raffiniertere und spirituell überlegene Kultur dar.

Vergeblich. Bart gewann triumphal. Ihre Fans scherzen, dass, wenn sie auf die rechte Seite des Römischen Reiches geschaut hätte, es niemals gefallen wäre. Und wer weiß, vielleicht haben sie recht. Mary Beard sagt ihre Meinung. Und das würde sie wahrscheinlich auch sagen, wenn sie Kaiser Nero persönlich gegenübersitzen würde. Klar, aber entspannt. Sie ist eine wunderbare Geschichtenerzählerin. Wenn sie erzählt, wie es war, als Frau eines Senators oder als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antike-Fans, sondern auch Menschen, die mit Cäsar und Cicero wenig am Hut haben. Der Guardian spricht von einem “Mary Beard-Kult”. Bei einem Dreh in Italien wurde sie von einer englischen Schulklasse erkannt. Berichten zufolge schrien die Mädchen, als stünden sie vor Beyoncé.

“Ein exzentrisches altes Mädchen”

Natürlich hat sie auch Feinde. Und sie sind nicht empfindlich. Internet-Trolle haben Hass-Tweets mit ihrem Bild neben weiblichen Genitalien gepostet. Aber solche Angriffe halten sie nicht davon ab, das zu sagen, was sie sagen will. Auch wenn es viele nicht hören wollen. Diese Macht zum Beispiel ist immer noch männlich, und Frauen, die Macht haben, müssen Männer werden, um akzeptiert zu werden. Und dass von Gleichberechtigung keine Rede sein kann, solange es nach Kritik klingt, wenn man sagt, eine Frau sei ehrgeizig.

Die Feministin, die sich selbst einmal als „das exzentrische alte Mädchen, das über die Römer redet“, beschrieb, meldet sich zu Wort. Nun, sie wirkt nicht wirklich exzentrisch, und man sieht ihr nicht an, dass sie siebenundsechzig ist. Sie sagt, dass sie seit ihrer Kindheit vom alten Rom fasziniert war. Aber es ist eine Faszination ohne Begeisterung. Einer, der Abstand hält. Mary Beard besteht darauf, dass wir vergangene Kulturen nicht betrachten können, ohne uns selbst zu hinterfragen. “Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen”, sagt sie. Ansonsten ist alles nur ein unverbindliches Salongespräch.

So etwas wie ein “sicherer Raum”

Das Studium der römischen Geschichte bietet so etwas wie einen „sicheren Raum“, sagt Beard. Ein Raum, in dem wir über Themen wie Macht, Krieg oder Unterdrückung durch Ereignisse sprechen können, an denen wir nicht direkt beteiligt sind. „Der Blick auf das alte Rom erlaubt uns, aus uns selbst herauszutreten und über Dinge nachzudenken, an die wir normalerweise nicht auf diese Weise denken.“ Gilt das nicht auch für andere Epochen? Ja, sagt Bart. Aber Rom und Griechenland hätten den Vorteil, uns irgendwie vertraut – und gleichzeitig fremd zu sein. „Wir wissen viel. Und lernen heute, sich über viele Dinge zu wundern, die wir vorher nicht gesehen haben, weil wir andere Fragen gestellt haben.“

Trotzdem steht die Archäologie mittlerweile sogar unter Experten im Verdacht, eine „giftige“ Disziplin zu sein. Als weiß, männlich, Kolonialist. Mary Beard zuckt mit den Schultern: “Ja, das Fach hat eine problematische Geschichte. Aber Kernphysik und Ethnologie auch. Dem müssen wir uns stellen.” Mit Augenmaß fügt sie hinzu, ohne zu vergessen, was wir aus der alten Geschichte lernen können.

Aus der Geschichte lernen? Das klingt nach bürgerlichem Bildungsoptimismus. Doch Mary Beard beschäftigt sich nicht mit einfachen Analogien, sondern mit Grundprinzipien: „Was Macht ist, wie sie funktioniert und wie leicht Macht diejenigen korrumpiert, die sie haben“, sagt sie: „Das sieht man nirgendwo so deutlich wie in antikes Rom. .” Außer vielleicht in England? Jetzt gerade?« Lady Mary seufzt. »England? Es ist in keinem guten Zustand“, sagt sie. Ihr gutes britisches Understatement blitzt auf. Und vielleicht ein Hauch von Resignation.

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